Volar sobre Marte con Ingenio

El pequeño Ingenuity será el primer pájaro que intentará volar en la débil atmósfera del planeta Marte (menos de un 1%la terrestre) pero también contra un tirón gravitacional menor (un 62% menor). Ese es el único objetivo de la misión, averiguar si es posible el vuelo en marte con un helipcóptero de un kilo ochocientos, del tamaño de una caja de pañuelos. Para ello dispone de un par de rotores de fibra de carbono de metro veinte para la sustentación y cuatro finas patas para posarse. Es primer intento de vuelo en Marte y no es una tarea fácil.

Como Marte no tiene un campo magnético, Ingenuity no puede utilizar una brújula para guiar su vuelo. Por ello, necesita saber donde está el sol y lleva una cámara con sistema de seguimiento para este fin. Además, para el vuelo autónomo cuenta con un altímetro láser, inclinómetro, giroscópios y cámara, todo ello para saber al instante dónde está y hacia dónde se dirige. Toda la información que producen estos sensores debe ser analizada y calculada en tiempo real y para ello cuenta con un procesador de teléfono móvil potente, un Snapdragon 801. Todos estos componentes son comerciales y esperemos que lo suficientemente robustos para soportar las duras condiciones de temperatura y radiación marcianas. El rover lleva un hardware más robusto pero menos moderno y rápido, es por ello que el Ingenio supera con mucho la capacidad de cálculo del rover Perseverance. 

mars perseverance in encia helicopter
First Mars flying of a helicopter, Ingenuity, with Perseverance looking at its movement. Artist depiction. 3Dciencia.com.
An illustration of NASA’s Ingenuity Helicopter flying on Mars

El sistema sobre el que corre el programa de control autónomo de vuelo es Linux, el mismo que desarrollaron en el JPL para cubesats y otros dispositivos que más necesitan potencia y menos robustez. Es de código abierto y se puede utilizar en proyectos de helicópteros autónomos en la tierra. Como Marte está a once minutos luz de la tierra, no se puede teledirigir ni por asomo el helicóptero necesita ser autónomo y eso solo se logra con algoritmos potentes de manipulación de los parámetro de vuelo, despegue y por supuesto de aterrizaje seguro.

Queda ver como se comportan todas estas tecnologías en los intentos de vuelo planteados a partir del 11 de abril de 2021. El Ingenuity es una prueba tecnológica, no lleva una carga científica per se y si hay suerte volará y mandará algunas fotos del vuelo, si este es posible. De seguro que aprenderemos algo que nos podrá servir en el futuro.

REFERENCIAS

How NASA Designed a Helicopter That Could Fly Autonomously on Mars. Evan Akerman.

NASA Ingenuity Mars Helicopter Prepares for First Flight.

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