De relojes moleculares, cambios evolutivos e ideas audaces.

Linus Pauling fue uno de esos científicos geniales cuyo paso no deja indiferente a nadie, un hombre verdaderamente hiperactivo e interactivo. Le dio a todo: química, cristalografía, bioquímica, activismo social. Nos mostró la tercera dimensión de la química, la naturaleza de los enlaces y un montón de ideas originales que abrieron nuevos enfoques de estudio y avance.

Vamos a fijarnos en un artículo fundamental que escribió junto a su colaborador Emile Zucherkandl donde introdujeron la idea de reloj molecular o reloj evolutivo. Cuando se fueron conociendo las secuencias de ciertas proteínas como la hemoglobina se vio que había diferencias en aminoácidos entre las diferentes especies. Por ejemplo la cadena beta de hemoglobina de un caballo tiene 26 amino ácidos diferentes a los de su equivalente en humanos y la idea original es que esto podía ser proporcional al tiempo de divergencia evolutivo. Él y Zucherkandl vieron que por comparación podría haber algo así como un tasa de cambio evolutiva medida por los cambios en la secuencia de proteínas importantes como la hemoglobina o el citocromo c. Hallaron que había una sustitución por cien residuos cada cinco millones de años: La evolución se toma su tiempo a la hora de modificar estas proteínas. Esta idea abrió un nuevo campo de estudio para muchos científicos como muchas de sus ideas.

Ahora sabemos que esta tasa es diferente según la proteína de la que hablemos, pero el concepto reloj evolutivo nos permite tener una referencia, más o menos, clara sobre los cambios en las especies y su velocidad. Hay proteínas como las histonas que no han sufrido ningún cambio y otras como los fibrino péptidos de la coagulación que acumulan una variación del 86% entre nosotros y un caballo. Esto es, unas proteínas están sometidas fuertemente a la selección natural y otras pueden cambiar como consecuencia de la deriva genética siempre que no entorpezcan la supervivencia de sus portadores y descendientes. Ahora se utilizan métodos de secuenciación genética para calcular los cambios en las poblaciones y los tiempos de divergencia entre especies.

En la actualidad vuelve a estar de moda una idea que dice que los comportamientos de las poblaciones humanas causan una especie de selección natural que hace que estemos adaptados a nuestra forma de vida. Algo así como que los humanos hemos ido cambiando (genéticamente) por la presión de la competencia entre sociedades, una especie de adaptacionismo genético a nuestra escala temporal.

He llegado a leer, en medios generales, como que las diferentes ‘razas’ en las que subdividimos a los humanos tienen un componente adaptativo a sus medios. Por ejemplo que los Sam (Bosquimanos) no podrían adaptarse a nuestras sociedades debido a que su genética está adaptada a su entorno cultural de muchas generaciones. Para el público lego, este tiempo en evolución es un suspiro, los cambios importantes toman mucho más tiempo (centenares de miles de años). Los argumentos vienen a decir que si hemos conseguido diferencias notables, como el que hay entre un perro gran danés y un chiguagua (la comparación era ésta, no solo en forma sino también en temperamento), estas diferencias se podrían dar en nuestra cognición al seleccionarse los individuos más ‘aptos’ e incluso los más sociopatas. Es una especie de nueva sociobiología que sigue careciendo de base científica para este hiperseleccionismo.

Como ya lo he leído muchas veces y por parte de gente con posible influencia me gustaría poner algunas cosas en claro para el público general, porque son ideas muy fáciles de colocar por su impacto (algunas muy chuscas) y de consecuencias muy graves ya conocidas.

Primero, se puedan dar cambios morfológicos por presión selectiva (en este caso de los criadores de perros) en poblaciones pequeñas no quiere decir que estos se den de forma natural en poblaciones grandes sin esa selección. El tamaño de la muestra importa y mucho incluso al reloj molecular. Además en los perros las generaciones son mucho más cortas que en humanos. En este aspecto el tiempo evolutivo es relativo, no es igual mosca que perro.

También importa el caracter elegido, no es lo mismo cambiar forma, tamaño, que agudeza auditiva que puede haber alcanzado un máximo o el cambio no sea factible en tan corto espacio de tiempo evolutivo. Que seamos capaces de diferenciar un oriental de un blanco o negro no quiere decir que haya diferencias fundamentales, la ciencia dice que no. Son ejemplos fáciles poner, también hay diferencias evidentes entre una persona afectada de acondroplasia ‘enano’ y una de estatura media o afectado de gigantismo (heredables) y a nadie se le ocurriría decir que son de diferentes ‘razas’.

En cuanto a la inteligencia o a el carácter emocional no está demostrado que sean heredables y menos que sea un sustrato de la selección natural o cultural. Nuestro entorno cultural aunque favoreciera claramente a las personas más ‘inteligentes’ o ‘proactivas’ o ‘emprendedoras’ o supuesto caracter heredable no está nada claro que pudiera fijarse en tiempos evolutivamente tan pequeños, incluso ‘ridículos’, a través de cambios en nuestro genoma.

Volvemos a la idea del reloj molecular, que va muy despacio a escala humana y tiene su tempo al contrario que reloj cultural en el que sí podemos influir. La mejor manera de tener personas como Pauling (si es que esto es deseable) es proporcionar un entorno social y cultural adecuado para que las personas puedan desarrollar sus inquietudes y creatividad independientemente de su estrato social (Pauling era de familia pobre), sexo u otra condición. Si queremos científicos enseñemos ciencia y humanidades.

Esta entrada participa en el XVI Carnaval de la Química que organiza Luis Moreno Martínez (@luisccqq) en su blog El cuaderno de Calpurnia Tate.

REFERENCIAS

Molecules as Documents of Evolutionary History

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