La productividad postergada y el descubrimiento de la estructura de la insulina.

Fue en 1935 cuando Dorothy Crowfoot puso por primera vez un cristal de insulina frente a un haz de rayos X y capturó el resultado en una fotografía con baja resolución. Un patrón complejo pero ordenado que le indicó a ella que la estructura atómica era factible descifrar.

Sin embargo, no sería hasta unos cuantos años después, 34, que ese patrón de puntos daría lugar, después de mucho trabajo y de muchos otros descubrimientos, a la geometría cristalina átomo por átomo del polipéptido de 51 aminoácidos denominado insulina. Por medio del método de sustitución de átomos pesados descifró la posición de los 777 átomos que componen la estructura. Una preciosa conformación que ayudaría a mejorar la vida de mucha gente.

En agosto de 1969 tras haber recibido el Nóbel de Química (1965) por dilucidar entre otras la estructura de la molécula de penicilina y la más compleja vitamina B12, desentrañó completamente la molécula de insulina y sus secretos. El premio también se debió a que había ampliado, sin duda, los límites de la química, de la cristalografía y de la misma ciencia.

Insulina monomero estructura obtenida por primera vez por Dorothy Crowfoot Hodgking

Formada por dos cadenas de aminoácidos (51) unidas mediante puentes disulfuro. La estructura de la insulina consta de 777 átomos. En el fondo se ve el mapa de densidad electrónica calculado manualmente a partir de los datos de difracción de rayos X. Es la estructura que logro dilucidar Dorothy Crowfoot Hodgking y colaboradores.

Pudo desvelar este tipo de estructuras tan complejas debido a que en ella se daban una mezcla de habilidades manuales, capacidad matemática, un profundo conocimiento de la química y la cristalografía y una gran pasión por el conocimiento.

Si fuera en los términos que ahora se piensa, la determinación de estructuras tan nuevas y complejas no se abordaría por falta de productividad o de su perspectiva. Pero la productividad de un método válido siempre aumenta, y gracias al trabajo de la Dr. Dorothy Crowfoot Hodgking se pudieron perfeccionar los métodos para la resolución de proteínas incluso más complejas que éstas con miles de aminoácidos. La producción de estructuras biológicas, tanto de proteínas como de ácidos nucleicos es, en estos momentos espectacular. Una parte importante de esos frutos se lo debemos a esta gran científica que inició el camino con otra mucha gente.

Una científica que también tenía un fuerte compromiso con la sociedad y con la paz.

pdb protein data bank

Estructuras cristalinas calculadas y almacenadas en la base de datos pdb.org por multiples equipos de todo el mundo. Proteínas, capsides proteicas de virus, inmunoglobulinas, acidos nucleicos y otras macromoléculas. El crecimiento impresionante. Fuente y foto cortesia de protein data bank.

REFERENCIAS

Structure of Rhombohedral 2 Zinc Insulin Crystals. M. J. ADAMS, T. L. BLUNDELL, E. J. DODSON, G. G. DODSON, M. VIJAYAN, E. N. BAKER, M. M. HARDING, D. C. HODGKIN, B. RIMMER & S. SHEAT. Nature 224, 491 – 495 (01 November 1969); doi:10.1038/224491a0

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