El Factor Montalcini Cohen

Eres una persona decidida y metódica, neuroembrióloga en este caso, de nombre Rita Levi-Montalcini. Reproduces el experimento de otro, en el cual al quitarle las extremidades a un embrión de pollo y poner en su lugar unas pocas células de un tumor de ratón, ves como las células nerviosas crecen de manera activa hacia el tumor. Interpretas razonadamente que el tumor debe producir un cierto factor ‘difusible’ que induce a la migración, crecimiento y desarrollo de las neuronas hacia el tumor, nadie ha visto hasta entonces tal cosa. Es tu hipótesis y diseñas experimentos para llevar a cabo en embriones o en células cultivadas para probarla o negarla.

Por el camino te encuentras con la persona adecuada para caracterizar el increíble, por aquel entonces década de los 50, factor de crecimiento neuronal (NGF). El bioquímico Stanley Cohen entra en escena. Juntos aisláis el factor y veis que el factor parece ser una mezcla de acidos nucléicos y proteína. Para aclarar si uno o si otro, utilizáis veneno de serpiente, rico en fosfodiesterasa que elimina los ácidos nucleicos. La suerte os sonríe, la naturaleza ha echo que el veneno se una fuente rica en ese inquietante factor, varias veces más concentrada que los extractos de tumor. Las fibras nerviosas simpáticas crecen como enredaderas fuera de control invadiendo hasta la luz de los vasos. Sólo hay un pero, la nueva fuente es mejor para poder caracterizar el factor, una proteína, pero es muy cara.

human TRKA in complex with nerve growth factor.

Estructura de receptor de alta afinidad para el factor de crecimiento nervioso. Es un receptor de membrana tipo tirosina quinasa. Al unirse su ligando el NGF o FCN este sufre un cambio conformacional, se autofosforila y se activa. A su vez recluta a otras proteínas y las fosforila enviando una señal a travás de otras proteínas como PI3 quinasa, PKB / AKT y NFkB al núcleo.

Cohen (Staley), tu observador compañero, se ha fijado que las glándulas salivales de los ratones machos son mayores que las de las hembras y que inoculan algo al morder. Los extractos de glándulas de ratón, que se le ocurre probar, son todavía más concentrados en NGF de lo que podías imaginar.
Y además es barato, lo que te permitirá estudiar con más facilidad a fondo la sustancia proteica.

El extraño factor hace que las células que darán lugar a las neuronas, migren hacia donde éste se encuentre en mayor concentración y se desarrollen formando fibras. Es un factor quimiotáctico, hace que las fibras crezcan en la dirección siguiendo el gradiente de dicho factor de crecimiento neuronal (NGF), por ello se le llama factor neurotrófico.

Por aquel entonces, las técnicas de bioquímica y biología molecular no estaban los suficientemente desarrolladas. Aunque hicieron falta 25 años estos resultados y los muchos otros posteriores darían el Nobel a Rita Levi-Montalcini y Staley Cohen en 1986. A nosotros nos regalron un nuevo campo de conocimiento para la biología y la medicina, el de los factores de crecimiento de todo tipo. La investigación en los factores de crecimiento celular ha sido crucial para entender como funciona el cáncer y encontrar nuevos anticancerígenos, además, de para saber como se produce el desarrollo embrionario.

El que se decide a andar por un camino y sabe observar y razonar, podrá encontrar un factor de crecimiento para sí y para los demás. Es el factor de crecimiento del conocimiento (kNowledge Growth Factor) kNGF.

REFERENCIAS

El elogio de la imperfección. Rita Levi-Montalcini. Tusquets Editores.

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