En el país de los ciegos y de los que ven, el tuerto sigue siendo el rey.

Los individuos que tienen un gen defectuoso para la hemoglobina tienen una ventaja genética en los ambientes donde la malaria abunda, donde es endémica. El fenotipo que muestran fue y/o es capaz de dejar más descendencia bajo esa presión evolutiva. Es un magnífico ejemplo de genética simple, y de como tener un gen defectuoso puede ser bueno, pese a que tener los dos puede ser catastrófico. Pero, ¿Cómo un defecto confiere una ventaja?

Cuando se poseen los dos genes defectuosos (en homocigosis), dos de hemoglobina S (HbS), se padece una enfermedad denominada anemia falciforme. La HbS hace que muchos de sus glóbulos rojos presenten una forma característica en forma de hoz o falciformes y sean afuncionales.

Eritocito en forma de huso propio de la anemia falciforme y glóbulo rojo normal infectado de malaria.

Eritocito en forma de huso propio de la anemia falciforme y glóbulo rojo normal infectado de malaria.

Normalmente los glóbulos rojos o hematíes que se encargan de transportar el oxígeno (que se une la hemoglobina) a nuestros tejidos (que es la que da el color rojo a la sangre), tienen forma de moneda aplastada (bicóncava) por el centro de las dos caras, son muy flexibles y tiene una vida media de 120 días. Por contra, cuando se presenta la mutación HbS doble los eritrocitos presenta una forma que varía entre la normal flexible y la anormal falciforme más rígida y que tiende a agregar y formar coágulos, los glóbulos en estas circunstancias tienen un vida media de 10-20 días. Esto da lugar a una anemia severa y a un cuadro clínico que puede resultar mortal.

Los individuos, heterocigotos que portan tanto el gen normal heredado de uno de sus progenitores, como el gen ‘defectuoso’ de HbS heredado del otro, presentan un fenotipo prácticamente normal, pero muy satisfactorio si el protozoo de la malaria (plasmodium falciparum) es parte del ecosistema. La explicación lógica es que hay una tasa mayor de renovación de globulos rojos y esto es contraproducente para el ciclo del protozoo.

Un estudio reciente ha ahondado más en las causas moleculares de esta ventaja genética en ambientes con malaria. Según el artículo publicado en Cell, los ratones que expresan la hemoglobina aberrante no padecen la forma más severa de malaria, la malaria cerebral experimental (ECM). El efecto protector es ejercido independientemente de la carga parasitaria, apuntando a que la HbS confiere tolerancia a la infección por plasmodium.

La presencia de hemoglobina S provoca de alguna manera la expresión de una enzima en las células que degradan los hematíes, que sirve para procesar y solubilizar el exceso de grupo hemo circulante, la hemo-oxigenasa-1 (HO-1). Este exceso del grupo hemo de la hemoglobina, por la alta destrucción de glóbulos en los homocigotos es un problema grave. Además, el subproducto de la desacarboxilación del hemo, el monoxido de carbono (CO), previene también de la posterior acumulación de hemo libre tras la infección por plasmodium, suprimiendo la patogénesis de la ECM. Otra consecuencia de la presencia de la forma de hemoglobina S, es que de alguna manera inhibe la activación y/o expansión de linfocitos T que reconocen antígenos expresados en plasmodium.

La malaria es una enfermedad muy compleja que desgraciadamente mata de la que como en casi todo, es más lo que desconocemos que lo que conocemos, no tenemos soluciones mágicas, pero buscándolas reales estamos. Los caminos de la evolución son complejos pero solo medio inescrutables.

REFERENCIAS:

Sickle Hemoglobin Confers Tolerance to Plasmodium Infection

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