La Vía láctica de los lactantes persistentes. Historia de una mutación reciente.

Que los humanos sigamos bebiendo leche tras la lactancia nos parece del todo evidente, sobre todo a los pueblos que criamos ganado para obtenerla. Pero este no es en absoluto rasgo común de toda la humanidad. Aunque parezca extraño no todos somos capaces de ‘disfrutar’ de este alimento. Es un rasgo evolutivo y ‘adaptativo’ de aparición reciente entre los humanos . Tampoco queramos hacer ahora un llamamiento a la supremacía de la raza láctea, ni comentar las profundas consecuencias teológicas. Me explico.

Hace tiempo circulaba entre los usuarios de la medicina alternativa un panfleto en contra del consumo de leche y sus derivados por personas. Alegaba que “puesto que somos mamíferos y tras el destete ninguno continúa comiendo leche en la edad adulta, era contra natura el hacerlo nosotros”. ¡Otro alimento prohibido!, eso sí con un ‘razonamiento’ válido y no por mandato divino. No voy a comentar aquí la lógica.

Los mamíferos no toman leche después del destete
el hombre es un mamífero bípedo
ergo

El hombre puede romper la regla. La argumentación debería haber sido del tipo más práctico. Si la leche es un alimento perjudicial para el adulto que cursa con malestar tras la ingesta, dolor abdominal con espasmos, diarrea, etc, para que tomar un buen vaso de leche.

La solución como siempre está alumbrada por la evolución. En principio en el intestino de todos los mamíferos se expresa en intestino el gen de la enzima lactasa (es la marca de la casa), que es una proteína que nos permite aprovechar el azúcar principal de la leche que es la lactosa. La enzima escinde esta molécula en glucosa y fructosa que pueden ser absorbidas directamente en el intestino y alimentarnos. Puesto que tras el destete los mamíferos suelen alimentarse de plantas u otros animales según el tipo, el gen deja de expresarse con una finalidad meramente económica (si no la vas a usar para que secretar una enzima). Habría pues una presión selectiva para que esto no dejase de ser así.

El hecho es que algunos humanos rompen esta regla mamífera mil milenaria y continúan expresando la lactasa en la edad adulta (el rasgo fenotípico se denomina lactasa persistente). Pueden por tanto tomar leche sin fermentar y no sufrir una diarrea. Disponen así no sólo de una fuente de carbo hidratos nueva sino de una fuente de proteínas, grasas y calcio libre de parásitos, que confiere una ventaja evolutiva evidente si se crían vacas u otros animales que den leche. Se denomina persistencia de lactasa y es un carácter hereditario mendeliano dominante. Es un rasgo de reciente aparición en humanos con una alta frecuencia en descendientes de población norte y centro europea y una frecuencia media en el sur y norte de Europa. En África y oriente medio la distribución es más compleja, con altas frecuencias en poblaciones que practican el pastoreo y baja en los vecinos que no lo hacen.

Según diferentes estudios genéticos este carácter no aparece hasta el neolítico y se expande como la pólvora, aumentando su frecuencia rápidamente Está en discusión ciertos aspectos acerca de dónde y cómo surge. Además la mutación parece ser distinta en la persistencia de lactasa en población africana que en la población europea. Es pues un buen ejemplo de cómo actúa la selección natural encontrando nuevas vías adaptativas.

J. Burger et al., Absence of the lactase-persistence-associated allele in early Neolithic Europeans, Proceedings of the National Academy od Sciences USA 104(2007):3736-41.

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